Charlize Theron est née à Benoni, en Afrique du Sud, le 7 août 1975. Fille unique, son père est d'origine française et sa mère est d'origine allemande. Son nom, Theron, vient d'ailleurs d'un surnom occitan. Elle se passionne pour la danse dès six ans. A seize ans, après avoir gagné un concours de beauté local, elle part en Italie pour une année de mannequinat. Puis elle se lance dans une carrière de danseuse, stoppée brutalement à dix-neuf ans à cause d'un accident au genou.

Elle s'envole pour Miami avec un billet sans retour, pour continuer sa carrière de mannequin. Peu intéressée par la vie de top model elle déménage pour Los Angeles. Là elle est repérée par hasard par un agent artistique qu'elle quittera rapidement pour divergences d'opinions. En 1995, après huit mois d'errance, elle obtient un premier rôle de figuration dans une série Z, Les démons du maïs 3. Sa carrière décolle enfin avec Mon ami Joe, jusqu'à l'obtention d'un Oscar pour Monster. Elle est maintenant l'une des actrices les plus demandées au cinéma.

Charlize a fait quelques incursions dans le monde de la mode, devenant l'égérie de Dior pour le parfum J'adore de 2005 à 2006.

Elle milite activement pour le droit des femmes, en particulier pour l'avortement, et pour la cause animale. Elle est un membre actif de PETA.

Elle a plusieurs fois été citée parmi les dix plus belles femmes du monde.